Oumuamua的奥秘如何动摇了对外星人的搜寻

子轸 2019年11月3日11:44:25 评论

Oumuamua的奥秘如何动摇了对外星人的搜寻

去年,一个名叫Oumuamua的神秘物体从太阳上空飞过时震惊了天文学家,这是人类首次从太阳系之外对它进行特写观察。今年,星际游客做了一件更了不起的事情:谈论外星飞船变得很受人尊敬。

转折点发生在11月,当时哈佛大学天文系主任Avi Loeb撰写了一篇论文,说Oumuamua非常不寻常,科学家们应该考虑它不是遥远的彗星或小行星的可能性,他的同事们假设,而是一个人为的结构。

换句话说,也许这是由外星人建造的星际飞船。

勒布的一些同事对此很感兴趣。其他人感到不安。但是突然之间,主流科学家开始谈论如何辨别Oumuamua是自然物体,还是正如Loeb在其论文中提出的那样,是一种旨在捕获太阳光的外星飞船(所谓的光帆)。

Oumuamua的奥秘如何动摇了对外星人的搜寻
理论物理学家阿维·勒布(Avi Loeb)共同撰写了一篇有争议的论文,提出了Oumuamua是外星飞船的可能性。

勒布清楚地知道,大多数科学家会从听起来像不明飞行物的疯狂中退缩,但他认为,过多的怀疑态度使他们脱离了开箱即用的想法。他说:“做科学的目的不是要有偏见。” “偏见是基于过去的经验,但是如果您想让自己发现,那么未来将与过去不同。”

宾州州立天文学家杰森·赖特(Jason Wright)最近在SETI启动了一项研究生计划(寻求外星情报),他与勒布(Loeb)进行公开讨论的愿望相同,并对该领域日益增长的受人尊敬进行了乐观评估。“文化发生了真正的变化。SETI正在成为一门严肃的科学学科。”他说。

来自星星的奇怪访客

从一开始就很明显,Oumuamua(读作oh-MOO-uh-MOO-uh)会动摇天文学的现状。发现该物体后不久,科学家意识到该物体的异常轨迹意味着它必须来自太阳系之外,并且可能已经传播了数百万年。他们迅速将这个神秘的物体Oumuamua称为夏威夷语,意思是“过去的信使”。

还有更多的惊喜。Oumuamua距离天文学家们太远,无法直接观察它的形状,但是他们可以通过极端的方式告诉它,当它在太空中翻滚时,它的亮度发生了变化,这与他们所见过的任何太空岩石都不一样。

夏威夷大学的天文学家Karen Meech在电子邮件中说:“它非常细长,轴比至少为7:1。” 换句话说,它的宽度至少是宽度的7倍-形状可能像雪茄。或者,正如勒布(Loeb)在他的论文中提出的那样,也许是一个扁平的磁盘。

天文学家的模型预测,在星际空间中游荡的大多数小天体都是彗星。但是当Meech和其他人检查它时,Oumuamua没有显示出预期的彗星状尾巴的迹象。它也非常小,大约有1000英尺长,并且比我们所知道的彗星更具反射性。

Oumuamua的奥秘如何动摇了对外星人的搜寻
科学家们说,Oumuamua必须是高度细长的物体,因为它每隔七到八小时就会在亮度上发生巨大变化。NASA / JPL-加州理工学院

奇怪的是,SETI的几组研究人员听了Oumuamua可能的无线电传输,却什么也没听到。

无形的推动

关于Oumuamua的最大难题是它的移动方式。当它逐渐远离太阳时,它略微加快了速度,仿佛受到了无形的推动。贝尔法斯特女王大学的彗星专家米歇尔·班尼斯特(Michele Bannister)说:“提供我们所看到的微小加速并不需要太多,但是肯定有效果。”

Oumuamua的奥秘如何动摇了对外星人的搜寻
该画家的插图显示了Oumuamua朝我们太阳系的郊区赛跑,并带有注释,这些注释显示了行星轨道的位置。JPL /美国宇航局

当气体在太阳的热量作用下从表面沸腾时,彗星通常会以这种方式加速。但是,斯皮策太空望远镜的观察结果表明,没有这种物质从Oumuamua脱落。

在这一点上,Loeb认为是时候考虑一​​个更激进的解释了,并且与一名博士后学生Shmuel Bialy一起撰写了这份具有启发性的论文。在其中,科学家们考虑到Oumuamua根本没有彗星而没有尾巴的可能性,并且这种加速不是由沸腾的气体引起的,而是由阳光照在非常宽,薄的轻质结构上造成的。

Loeb说:“ Spitzer的数据与横过20米(60英尺)的风帆一致。” 他和比亚利建议,这样的物体可能是技术碎片,甚至是“全面运行的探测器”。

搅拌SETI锅

勒布(Loeb)期望对他的论文做出严厉的反应,他的期望很快就实现了。Twitter嗡嗡作响。一位持怀疑态度的人在推特上写道:“一份声称Oumuamua是外星人探测的新论文充满了粪便。” “勒布(Loeb)的纸上写着,如果外星人轻装上阵怎么办?奥卡姆说不,”另一位推特提到奥卡姆的剃刀时发了推文(一种哲学原理,当有两种相互解释的解释时,通常越简单越好)。

一位要求保持匿名的研究员对Bialy和Loeb的论文视作“不负责任”,并表示“只是为了引起注意”。

勒布不屑于反思性的解雇,但在某种程度上接受了最后的批评,称他的崇高学术地位实际上使他不得不大摇大摆:“我可以说其他人做不到的这些事情,因为我在哈佛大学任职。获得终身任职的整个想法是让您自由自在。我利用Oumuamua的机会发表了声明。”

在他看来,寻找外星人为产物的证据并不比探索更高维度的物理学家或天文学家利用暗物质来解释星系的运动那样令人发指。或者,更重要的是,没有比在火星上寻找微生物更令人发指的了。

勒布说:“我所做的只是遵循标准的科学程序,寻找解释。”

不同的是赌注如此之高。寻找外星文明的证据远比寻找外星微生物更为深刻。它会告诉我们,人类不是周围唯一的聪明物种。

问题的范围

赖特认为,对Oumuamua的兴奋与该领域其他近期发展相结合,正在为SETI研究注入新的活力。

他谈到SETI时说:“人们普遍误以为只是人们听无线电信号,然后又得出一个空结果。” 他反驳说,一旦科学家开阔眼界,实际上就有许多方法可以寻找外星生命。

赖特提出了一种可能性,即现已灭绝的外来文明在月球上留下了文物,即使它们沉积在数十亿年前也可以幸存下来。他在亚利桑那州立大学的同事保罗·戴维斯(Paul Davies)招募了学生梳理月球表面的档案图像,看他们是否可以找到任何外星人“技术签名”的证据。

赖特参与了“ 虎斑星”的研究,该星的间歇性调光使一些科学家想知道它是否被外星人建造的巨大人造结构所包裹。最新的结果表明事实并非如此,赖特并没有因此而感到怀疑。他说,几乎所有此类搜索注定要失败,而改变世界只需要一项成功。

考虑到这一点,他主张挖掘现有的天文数据以寻找其他星,这些星的特殊行为可能表明存在外星人建设项目。他说:“有很多丰富的数据集可供浏览。”

勒布说他想用他的Oumuamua假设来激发人们的这种好奇心。“为什么会有偏见?为什么争论它必须是自然的?他问道,除了使我们的眼睛蒙上眼睛以外,我们还能得到什么?“我们应该检查进入太阳系的每个星际物体,以检查它是否自然。即使大部分时间都是自然的,但我们有时还是会感到惊讶。”

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